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        目前学术界在讨论底层非义理型佛教时使用了互不相同的概念。在本文将这种具有非精英、非正统、非官方特点的佛教统称为民间佛教。从非精英的角度看就是民众佛教,从非正统的角度看就是民俗佛教,从非官方的角度看就是异端佛教,或称佛教异端。

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    所谓民众佛教,是指符合佛教经典的说教,它淡化或回避经典义理而专注信仰实践特别是生活运用,对佛教进行了大胆的简易化和通俗化改造,主要流行于下层佛教信徒当中。这是佛教最深厚、最广泛、最持久也最可靠的信仰基础,是佛教赖以生存和发展的基本因素。佛教的理论创新和理论传承虽然依赖精英阶层的经典翻译和诊释,但佛教对民众的影响却需要经过底层信众对佛教理论的重新筛选与转型,所以,与精英佛教所不同的是,民众佛教思想直面现实的生活、适应普通百姓的文化水平,满足广大民众的心理诉求,在保持佛教正统性的同时,呈现出生活化、通俗化的特性。如果说精英佛教更多挖掘和体验佛教经典的哲理性,那么低层佛教则更多呈现出冷淡经典义理之后的信仰性。这种信仰性和哲理性总是密切联系,相互激发,成为佛教发展演变的主要推动力。

    所谓民俗佛教,是指既非正统佛教、也非对抗政治并危害社会的佛教异端,而是以佛教为内在依据或外在表现形式但又脱离正统经典束缚的宗教文化现象。正统佛教一般把这种思想称为邪见,但对其中很多文化因素又给予适当的包容。这种文化现象自从佛教传入中国后一直大面积存在,直到今天依然十分盛行,对民间文学、民间艺术、民间伦理、民间习俗、民众心理等民间文化以及中国的低层社会秩序、社会风气、社会生活等具有非常重要的影响,从影响人口的数量来看很可能要超过正统文化。历代官方对这种文化现象多采取引导的方式,正统佛教对其则多采取劝化的方式,精英文化界采取宽容与批判并存的态度。民俗佛教一般没有直接背离佛教或攻击佛教,也一般没有反抗主流社会的心态与行动,甚至在主观上还力图符合正统佛教,并自觉遵守国家法律,维护社会秩序,促进社会正常运转。所以,这种文化现象虽然杂乱肤浅,但具有民众的亲和性、义理的通俗性、实践的生活性,是适合文化欠发达、经济生活贫困的低层社会的一种文化现象。对这种文化进行研究是我们理解民间文化、民间社会、乃至整个中国文化与中国社会的一个重要途径。学术界近年来开始重视对这类文化的研究,但还很不充分,很不成熟,尤其是在佛教学术领域,对此感兴趣的学者太少,而社会学、民俗学、文学等领域的研究,因为学科视角与方法的限制,往往偏离主题,难以完成对这种文化现象的深刻把握。

    所谓佛教异端,被正统佛教称为附佛外道(而把其他非佛教或不依据佛教理论而建立的思想体系称为外道),被官方称为邪教、妖道。佛教异端就是依靠或仿照佛教理论与实践体系建立起来但又大量曲解佛教从而为正统佛教所排斥且受到官方打击的一种宗教文化现象。中国历史上这种文化现象一直十分盛行,它一方面同正统佛教相互斗争、相互呼应,另一方面又同中国传统文化相互激荡,密切联系,同时它和官方存在尖锐矛盾,在政治挤压中顽强生存,具有继承传统又反传统、依靠佛教又歪曲佛教、惧怕官方又反抗官方的生存发展特征,所以,这种佛教异端涉及与正统佛教、传统文化、官方统治、低层民众生活等多重关系,代表了相当多的低层民众的心理,无论在思想方式、思想内涵、实践形态方面,还是在生存状态、发展轨迹方面,都具有强烈的个性,是理解中国古代社会特别是低层社会与低层文化的一个不可或缺的领域。